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A última visita ao telescópio Hubble

No próximo dia 12 de Maio vai ser lançada a última missão de reparação do telescópio Hubble. Depois disso, o Hubble, o olho longínquo que nos deu a ver algumas das imagens mais extraodinárias do universo, vai ficar sozinho. Calcula-se que continue a funcionar até meados da próxima década. Depois disso, vai ser reconduzido à Terra e lançado para o mar. O seu sucessor, o James Webb Space Telescope, vai ser lançado em 2013.

Veja a galeria de fotos com os treinos dos astronautas e algumas das imagens mais espectaculares do Hubble

O Hubble, posto em órbita em Abril de 1990 e batizado com o nome do astrónomo americano Edwin Hubble, tornou-se não só uma uma ferramenta de valor incalculável para a investigação científica, como também um instrumento que popularizou a astronomia entre o público em geral. Os Pilares da Criação, a 7000 anos-luz da Terra, na nebulosa da Águia, são uma das imagens do universo mais vistas e partilhadas nos últimos anos - e apenas uma das muitas que nos permitiram ver pela primeira vez as estrelas fora da nossa galáxia.

O Hubble já foi visitado para reparações por quaro vezes, a última das quais para substituir parte dos giroscópios. Nessa altura, o astrónomo que levou a cabo a delicada intervenção, John Grunsfeld, fez um dos maiores passeios espaciais de sempre: quase oito horas para reparar o material estragdo.

É este mesmo astronauta quem vai agora levar a cabo as reparações, com a dificuldade acrescida de ter de substituir cartões com circuitos e manipular pequenos parafusos no espaço. Para ensaiar esta delicada operação, os astronautas envolvidos na missão tiveram de exercitar-se numa piscina em que está submersa uma réplica do Hubble, numa tentativa de simular o melhor possível o ambiente em que vão decorrer as reparações. Os ensaios correram bem. Se tudo se passar como planeado, Grunsfeld vai ter o privilégio de ser o último ser humano a tocar o Hubble.

Imagem:
O telescópio Hubble (copyright: NASA)

Saber mais:
Site do Hubble
A que se devem as cores das imagens do Hubble? (em inglês)
Página da missão STS-125 (última de repação do Hubble)
Diário dos astronautas durante a preparação da missão

29 de abril de 2009


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